La pollution routière est-elle vraiment une cause d’autisme?

« La pollution atmosphérique sévère » peut doubler le risque d’avoir un enfant autiste « , rapporte le Times.

Si vous êtes un parent-à-être, vous ne devriez pas vous inquiéter outre mesure de cette histoire, car la science sur laquelle elle repose ne peut pas et ne montre aucun lien définitif. Et à part déménager ou changer d’emploi, éviter les polluants environnementaux risque de s’avérer difficile.

Ce titre effrayant était basé sur des recherches sur l’exposition aux polluants environnementaux des mères d’enfants diagnostiqués avec un trouble du spectre autistique (TSA).

L’étude a comparé les femmes appartenant à la catégorie d’exposition à la pollution la plus élevée (20%) à celles qui se situent dans les 20% de niveaux de pollution les plus faibles. Elle a trouvé une exposition au diesel, au plomb, au manganèse, au mercure, au chlorure de méthylène (un solvant industriel), et une mesure globale des métaux était significativement associée à un risque plus élevé de TSA. Les risques variaient de 50% plus élevé (pour l’ensemble des métaux) à 100% plus élevé (pour le diesel et le mercure). Par exemple, les enfants atteints de TSA étaient plus de deux fois plus susceptibles de naître que les mères ayant les plus fortes expositions au diesel et au mercure (20%) que les 20% les plus faibles.

Cependant, en raison de la conception de son étude, cette recherche ne peut pas et ne prouve pas qu’une pollution de l’air plus élevée au moment de l’accouchement cause ou augmente le risque qu’un enfant développe un TSA. Les causes des TSA ne sont pas fermement établies et il est probable que cette recherche n’a pas tenu compte d’autres facteurs pouvant influencer le risque. Cependant, il suggère un lien potentiel qui justifie une enquête plus approfondie.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été menée par des chercheurs de la Harvard School of Public Health aux États-Unis et a été financée par le Département américain de la Défense, le Commandement de la recherche médicale et du matériel de l’armée et les National Institutes for Health.

L’étude a été publiée dans le journal médical à comité de lecture, Environmental Health Perspectives.

Ni le Daily Mail ni la couverture du Daily Mirror n’ont discuté des limites de la recherche et ont généralement pris les résultats à leur valeur nominale. Cependant, la couverture du Times incluait des points provenant d ‘«autres scientifiques» décrivant certaines des limites de l’étude.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude cas-témoin visant à déterminer si l’exposition à la pollution au moment de la naissance d’un enfant était liée au risque que l’enfant développe un trouble du spectre autistique.

Les troubles du spectre autistique (TSA) couvrent une gamme de troubles du développement connexes, y compris l’autisme et le syndrome d’Asperger. Ils ont des caractéristiques clés, notamment des problèmes avec:

interaction sociale avec les autres (comme ne pas être capable de répondre aux émotions des autres)

communication (comme des difficultés à avoir une conversation)

avoir une collection restreinte et répétitive d’intérêts et d’activités, une routine rigide ou des rituels

Les enfants autistes ont généralement un certain degré de déficience intellectuelle et de difficultés d’apprentissage, tandis que les enfants Asperger ont généralement une intelligence normale.

Les chercheurs décrivent comment la pollution de l’air contient de nombreux produits chimiques toxiques connus pour affecter la fonction neurologique et le développement du fœtus. Des études récentes ont rapporté des associations entre l’exposition aux polluants atmosphériques au moment de l’accouchement et les TSA chez les enfants. Cette étude a cherché à approfondir ce lien.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Cette étude a consisté à demander à un groupe de mères si leurs enfants étaient atteints de TSA, puis d’attribuer des données historiques sur la pollution à leur adresse au moment de la naissance de l’enfant.

Cette étude a utilisé les données de Nurses ‘Health Study II, une cohorte de 116 430 infirmières de 14 États américains. La cohorte de la Nurses ‘Health Study II a été créée en 1989 et a été suivie au fil du temps de questionnaires bisannuels.

En 2007-2008, les chercheurs ont envoyé un questionnaire aux 756 femmes qui avaient déjà déclaré avoir un enfant atteint de TSA, leur demandant leur sexe, leur date de naissance et si elles avaient été adoptées. Ceux-ci représentaient les « cas » dans cette étude. On leur a aussi demandé quel diagnostic spécifique l’enfant avait reçu avec l’autisme, le syndrome d’Asperger et le «trouble envahissant du développement non spécifié autrement» (TED-NS) comme réponses possibles. Les cas ont été exclus si:

ils avaient des données manquantes pour le diagnostic de TSA

ils ont été adoptés

la mère ne voulait pas participer

l’année de naissance de l’enfant était manquante

Cela a donné 325 cas qui ont été inclus dans l’analyse finale.

Les diagnostics de TSA ont été validés par téléphone en utilisant un questionnaire appelé Autism Diagnostic Interview Revised. Les chercheurs ont utilisé 50 mères «cas» choisies au hasard qui ont indiqué leur volonté de terminer l’interview.

Un groupe de 22 098 «témoins» a été utilisé comme groupe de comparaison. Il s’agissait d’enfants nés entre 1987 et 2002 (les années où les données sur la pollution de l’air étaient disponibles) pour les mères qui ont indiqué n’avoir jamais eu d’enfant atteint de TSA.

Les concentrations de polluants atmosphériques dangereux ont été évaluées par l’Environmental Protection Agency (EPA) des États-Unis en 1990, 1996, 1999 et 2002. Elles ont utilisé un inventaire des sources extérieures de pollution atmosphérique, y compris les sources fixes (comme les incinérateurs de déchets et les petites entreprises) et les sources mobiles (telles que le trafic) pour estimer les concentrations moyennes de polluants pour différentes communautés sur la base de modèles de dispersion de la pollution.

Comme les niveaux de pollution n’étaient pas mesurés chaque année, les concentrations d’EPA les plus proches de leur année de naissance (concentrations de 1987 à 1993 utilisées en 1990, naissances de 1994 à 1997, concentrations de 1996 à 1998, naissances de 1998 à 2000 et concentrations de 1999) 2001 à 2002 ont utilisé les concentrations de 2002).

Les chercheurs ont noté la famille (y compris le niveau de scolarité des grands-parents) et les facteurs socioéconomiques communautaires (revenu communautaire moyen et niveau de scolarité) susceptibles d’influencer le risque de TSA. Ils ont tenté de compenser ces influences dans l’analyse statistique.

Quels ont été les résultats de base?

L’analyse finale a comparé les informations de 325 cas, avec 22 101 contrôles.

Les chercheurs ont classifié le niveau d’exposition à la pollution des enfants en cinquièmes (20% du groupe d’étude dans chaque catégorie de niveau de pollution). Ils ont constaté que les enfants exposés au cinquième ou cinquième plus haut niveau de diesel, plomb, manganèse, mercure, chlorure de méthylène et une mesure globale des métaux étaient significativement plus susceptibles d’avoir un TSA. Les odds ratios de ces expositions allaient de 1,5 (pour la mesure globale des métaux) à 2,0 (pour le diesel et le mercure). Cela signifie que les personnes se classant au cinquième rang (les 20% les plus élevés) d’exposition au diesel et au mercure étaient deux fois plus susceptibles de développer un TSA que celles du cinquième inférieur (les 20% les plus pauvres).

Lorsque les chercheurs ont examiné les tendances linéaires, celles-ci étaient également positives et statistiquement significatives pour ces expositions. Cela signifie que le risque a augmenté directement à mesure que les niveaux de pollution augmentaient.

Pour la plupart des polluants, les associations étaient plus fortes chez les garçons (279 cas) que chez les filles (46 cas) et significativement différentes selon le sexe.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les auteurs ont conclu que l’exposition aux polluants atmosphériques au moment de la naissance de l’enfant «peut augmenter le risque de TSA» et que les études futures devraient examiner les différences entre les sexes observées.

Conclusion

Les limites de la conception de cette étude signifient qu’elle ne peut pas prouver que la pollution de l’air cause ou augmente le risque de développer un trouble du spectre autistique (TSA). Cependant, il suggère provisoirement que des niveaux de pollution plus élevés peuvent augmenter le risque, ce qui peut entraîner une enquête plus approfondie et plus fiable.

Il est important de considérer les limites de cette recherche avant de conclure à un lien de cause à effet direct entre les polluants environnementaux et les troubles du spectre autistique.

Problèmes avec l’évaluation des niveaux de pollution

Les données sur la pollution de l’air n’étaient pas correctement assignées à la date de naissance de l’enfant. Certains enfants se sont vus attribuer des niveaux de pollution trois ans avant leur naissance et d’autres trois ans après. Cela signifie que nous ne pouvons pas être sûrs à quel moment (avant ou après la naissance d’un enfant) la pollution peut influencer le risque de TSA, ou si le moment de l’exposition à la pollution était important de quelque façon que ce soit.

Cela est dû au fait que les chercheurs ont utilisé les données existantes sur la pollution et l’ont adapté le mieux possible aux dates de naissance des enfants. Bien que ce soit clairement une approche pratique, car les dates ne correspondaient pas exactement, cela aurait introduit une certaine imprécision. Les chercheurs ont laissé entendre que l’exposition pourrait être plus importante avant la naissance, car certains polluants peuvent affecter le bébé en développement.

Difficulté à préciser les causes des troubles du spectre autistique

Les causes possibles des TSA ne sont pas fermement établies. Bien que des efforts aient été faits pour s’ajuster aux facteurs additionnels qui pourraient affecter le risque de TSA en dehors de la pollution, il se peut que cela n’ait pas été complet. Par conséquent, les différences dans les facteurs tels que les circonstances socio-économiques (ainsi que d’autres) peuvent expliquer certaines ou toutes les différences dans le risque de TSA observé.

Problèmes de comparaison des risques pour les garçons et les filles

Il y avait très peu de filles dans l’étude, très probablement parce que les TSA sont plus fréquents chez les garçons que chez les filles. Le petit nombre de filles rend difficiles les comparaisons fiables entre garçons et filles. Comme le soulignent les chercheurs, pour cette raison, les conclusions sur les différences entre les profils de risque et d’exposition entre les garçons et les filles ne sont pas fiables.

Petit nombre de cas inclus

La taille de l’échantillon des enfants atteints de TSA était assez faible (325) dans cette étude et représentait moins de la moitié des 756 enfants admissibles à l’étude. De nombreux participants ont été exclus parce qu’ils manquaient d’informations importantes telles que l’année de naissance. Ce petit échantillon peut ne pas être représentatif du groupe plus large d’enfants atteints de TSA.

En fin de compte, cette étude ne prouve pas que la pollution de l’air augmente le risque qu’un enfant développe un TSA. Cependant, il met en évidence un lien potentiel qui justifie une enquête plus approfondie.